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Temporada de Polen

Comienzo de la temporada de polen ¡y de las alergias!

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Además de iniciar el ciclo reproducción natural de árboles y plantas, la aparición del polen en el aire inaugura la temporada de alergias de primavera.


El polen es en realidad un conjunto de unas minúsculas partículas que producen las plantas para transportar su contenido genético y reproducirse. La mayoría de plantas que producen flores dependen de insectos para transferir el polen de una flor a otra, polinizarse y producir frutos, mientras que la gran mayoría de plantas sin flores dependen de los elementos ambientales para transportar su material genético. El polen de la mayoría de las plantas sin flores está diseñado para flotar en el aire y ser transportado por las corrientes de los más ligeros vientos.

Pero el problema no radica en la sabia manera como la naturaleza ha diseñado la polinización de la gran mayoría de las plantas, el problema radica en que ese tan común elemento del polen y su ingeniosa manera de propagarse es la causa de ataques de alergia de primavera, rinitis alérgica o fiebre del heno, en al menos 35,9 millones de personas en los Estados Unidos todos los años y su padecimiento cuesta un estimado de 6.000 millones de dólares a la economía, incluyendo las horas de trabajo perdidas entre pacientes adultos y las de los padres de niños enfermos que no pueden dejarles solos.

En la propagación del polen el viento juega el principal papel de distribución y puede incrementar los efectos en las personas sensibles. Plantas como las hierbas, grama o césped, arbustos, herbáceas, cereales (ejemplo el trigo) y árboles de hoja perennes o caduca, son responsables de volcar en el ambiente miles de millones de partículas de polen (una sola planta puede generar millones de granos de polen al día) que compiten por germinar en nuevas plantas. Por ejemplo, polen de Ambrosia, una hierba silvestre conocida en inglés como "ragweed", se ha encontrado en muestras tomadas a más de 400 millas mar adentro, dispersada por corrientes de aire desde tierra firme. Aún si no existen grandes concentraciones de plantas en un área, el polen de otras zonas puede estar presente gracias a los efectos del viento y cambios de las condiciones climáticas.

La humedad del aire es el otro factor ambiental más influyente en la distribución del polen y por tanto en la ocurrencia de las alergias. Los cambios en la humedad del aire pueden hacer que la concentración de polen cambie.

Si la humedad en el aire es alta (asociada a la presencia de lluvias) los granos de polen absorben agua, se hacen mas pesados y caen al suelo, mientras que si la humedad en el aire es baja, el polen que cuanto mas seco está, más ligero es y, más fácil se transporta por el viento, puede acumularse en mayores cantidades y variar en su ubicación.


¿Y cuánto dura la tortura, perdón, la temporada?

La temporada de polen que bien puede ser comparada a una tortura para las personas que sufren sensibilidad alérgica, suele ser constante y recurrente de año en año en un área específica (cada especie de planta tiene una época particular de polinización por temporada de reproducción que le permite competir en el ciclo natural de su hábitat) y el comienzo de esta depende de la ubicación geográfica. Por lo tanto es posible anticipar de modo general cuando se acerca la época de alergias en una zona particular con observar la presencia de polen en la zona en años anteriores. Muchos médicos alergólogos mantienen record histórico de este tipo de "estaciones" y pueden ayudar a sus pacientes a prepararse antes de la llegada de la temporada alérgica en la zona.

Como una nota curiosa, está demostrado que cuanto más al norte, más tarde comienza la temporada de polinización y por tanto la temporada de alergias, mientras que cuanto más al sur, la polinización comienza antes en el año. (La polinización depende directamente de la cantidad de luz que una planta necesita para funcionar, la cantidad de luz disponible depende del largo del día y éste varía de acuerdo a la latitud geográfica).

La temperatura y la estación influyen en la temporada de alergias y afectan la duración de la temporada de polen. Los niveles de polen bajan sustancialmente cuando la temperatura del ambiente baja y se presentan las primeras heladas. Así, en climas más benignos como zonas del sur, es más factible que las temporadas de polen – léase las alergias – se extiendan más tiempo que en zonas norteñas. Es importante por tanto que se adapten los tratamientos a la zona geográfica donde viven. Una advertencia para las personas que recién han cambiado de domicilio y ahora viven en zonas más al sur: la temporada de polen y las alergias puede durar más que en el norte, mantengan sus tratamientos...

El lado sujetivo de las temporadas de alergias. También la temporada puede "sentirse" más larga o más corta dependiendo de cada individuo. Si una persona es alérgica a un tipo especifico de polen, puede verse afectado al principio de la temporada, en el medio o al final de la temporada de polen. La presencia de los diferentes tipos de polen en el ambiente depende de que planta inicie su polinización primero. Se ha observado que los árboles - pino, cedro, roble, etc. - tienden a polinizar al principio de la temporada, seguidos por las herbáceas y arbustos y de último las hierbas silvestres como la grama o césped.

Y para finalizar, también hay que considerar que los varios tipos de polen afectan de modo distinto. Se ha observado que por la misma naturaleza del grano de polen (composición química o características físicas), estos pueden ser causantes de mayor o menor cantidad de alergias. Por ejemplo: el polen de pino es más pesado que el de otros árboles y cae más rápido al suelo, en lugar de mantenerse a flote a la altura de la nariz de las personas. Por lo tanto el polen del pino afectará en menor grado las alergias que el polen de otros organismos.


Fuentes consultadas:

American Academy of Allergy, Asthma & Immunology – AAAAI (http://www.aaaai.org)

American College of Allergy, Asthma & Inmunology – ACAAI (http://www.acaai.org/)

The Allergy Report.org (http://www.theallergyreport.org/)

Respirar.com (http://www.respirar.org)

Diccionario de Botánica (http://www.botanical-online.com)

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